Las mejores ideas Los supervivientes de incendios saben lo que necesitan

PHOENIX, Ore. – En el verano de 2019, Cassandra Cornwell y su hermana, Molly Marchetti, compraron una casa en Brandon Way, en Phoenix.

Poco más de un año después, el 8 de septiembre de 2020, comenzó un incendio a nueve millas de distancia, en Almeda Drive, en el norte de Ashland.

Ayudadas por fuertes vientos y altas temperaturas, las llamas se dirigieron hacia el noroeste a lo largo de Bear Creek Greenway a través de Talent, Phoenix y partes de la zona no incorporada del condado de Jackson. Cornwell, Marchetti, sus padres en Talent y otros residentes evacuados.

Sus casas estaban entre las 2.500 que ardieron. El incendio también calcinó más de 170 empresas, desplazó a miles de personas y causó tres muertos.

“Ni una sola persona, incluidos nosotros, pensó que íbamos a volver a una casa destruida”, recuerda Cornwell. “Todos pensamos que podría haber un poco de daño, pero no todo se ha ido”.

Cornwell -que limpió casas durante 16 años hasta aquel día de septiembre- trabaja ahora para Firebrand Resiliency Collective, una organización sin ánimo de lucro con sede en Phoenix que ayuda a las comunidades a abogar por su recuperación.

El grupo se creó en los días posteriores al incendio. Tucker Teutsch -entonces residente en Talent que se convirtió en fundador y director ejecutivo- y otras personas utilizaron las redes sociales para ayudar a los supervivientes dispersos a encontrar el camino de vuelta a casa a través de callejuelas mientras las carreteras principales permanecían intransitables. Cuando fallaba el servicio de agua, el grupo utilizaba generadores para alimentar pozos, bombear agua a un depósito y conducirla a un puesto de ayuda mutua para que la gente bebiera.

Anteriormente llamado Remake Talent, el grupo se centra en la recuperación a largo plazo y la resiliencia local frente a los incendios forestales.

Recientemente han puesto en marcha Ready Now, un programa que incorpora las lecciones aprendidas sobre la preparación de las comunidades, desde el reforzamiento de las viviendas individuales contra los incendios hasta la organización de los barrios en torno a la protección contra los incendios forestales.

Cornwell coordina el programa de Capitanes de Zona de Firebrand y ella misma ejerce de capitana.

Firebrand dividió la cicatriz del incendio de Almeda en 29 zonas por tipo de desarrollo.

En sus zonas, Cornwell entabla relaciones con los supervivientes, averigua qué necesitan, los pone en contacto con recursos, como ayuda económica o para la reconstrucción de viviendas, programas para abastecer sus cocinas o gestionar su salud mental.

“Navegar por todos los recursos disponibles para los supervivientes es realmente complicado”, afirma Teutsch. “Los supervivientes de incendios suelen enfrentarse a sus propios traumas individuales, y puede ser realmente difícil empezar”.

En un momento dado, la Agencia Federal para la Gestión de Emergencias ofreció remolques a los residentes desplazados.

“¿Cómo se compra un remolque al Gobierno federal? No es fácil, ¿verdad? – ¿y tú deberías?” dijo Teutsch.

Firebrand creó materiales para ayudar a los supervivientes a navegar por estos sistemas opacos.

Marc Brooks, fundador y director ejecutivo de Cascade Relief Team, con sede en Otis, acudió al sur de Oregón con su equipo para asistir a los supervivientes y ayudar en las tareas de limpieza. El equipo, compuesto en gran parte por supervivientes de incendios de todo Oregón, trabaja con Firebrand y comparte información con ellos.

“¿Quién sabe mejor lo que necesita un superviviente? Un superviviente”, dijo Brooks. “De ahí surgen las mejores ideas. De ahí viene la validez”.

Cornwell elabora y gestiona hojas de cálculo en las que detalla el número de casas prefabricadas que se están construyendo y dónde hay espacio disponible para construir otras nuevas. Los datos se utilizan en el mapa SIG de Firebrand que sigue el ritmo de la recuperación y ayuda a determinar por qué algunos barrios se recuperan mientras otros se quedan atrás.

Miembro de la junta del Grupo Comunitario de Recuperación a Largo Plazo del condado de Jackson, Cornwell asiste a las reuniones con los organismos asociados y los funcionarios estatales cuando deciden cómo ayudar a las poblaciones afectadas por los incendios. Les hace llegar las preocupaciones de su comunidad.

“Puedo ser la voz de los supervivientes”, afirmó. “Las personas que toman las decisiones no siempre saben realmente cómo es la situación sobre el terreno”.

Cornwell lo sabe.

Recuerda el humo en el cielo y los tanques de propano explotando. Las hojas quemadas flotaban en el aire mientras el fuego se dirigía hacia su barrio. Las luces de su casa se apagaron cuando se cortó la electricidad y ella y su hermana, presas del pánico, cogieron las pertenencias que podían imaginar necesarias.

“Es muy difícil pensar en el momento”, dijo Cornwell.

Cuando más tarde se convirtió en capitana de zona, Cornwell escuchó las historias de otros supervivientes y se dio cuenta de lo parecidas que eran a las suyas.

“Todas las personas dijeron que pensaban que iban a volver a casa al día siguiente”, afirmó.

Un vídeo grabado con un smartphone por Marchetti captó su primer paseo de vuelta a casa a través de las ruinas del barrio calcinado, en silencio salvo por el viento y un leve chisporroteo. Pasaron junto a árboles ennegrecidos, coches cuyas llantas se habían fundido en la calzada y en la calle, chimeneas desnudas que se alzaban sobre los escombros y la ceniza.

Cuando Marchetti reconoció la cáscara de su propio coche, dejó caer el teléfono y sollozó.

Aproximadamente un mes después, sus padres -que habían perdido su casa en Mountain View Estates, en Talent- compraron una de las 21 unidades que quedaban en el parque de casas prefabricadas. El fuego había eliminado 143, dijo Cornwell.

Es la casa donde ella y su hermana vivieron mientras la comunidad empezaba a reconstruirse.

“No era capaz de salir de casa durante mucho tiempo por miedo a derrumbarme en público, porque, al pertenecer al espectro, ver cómo se destruían por completo todas mis rutinas, mis pautas y mi soledad sacudía mi mundo”, explica.

Cornwell se unió a las reuniones semanales de capitanes de zona de Remake Talent -su hermana y su padre habían hablado maravillas de ellas- cuando pasaron a ser virtuales. Pensó: “Vale, puedo ir a eso”.

“No puedo expresar lo maravilloso que fue conectar con otras personas que habían pasado por lo mismo”, dijo.

Cornwell no tardó en enterarse de que la organización sin ánimo de lucro había recibido subvenciones para contratar a personas desplazadas por los incendios.

“Y yo estaba como, quiero hacer eso. Quiero tender la mano a la gente y sacarla de su depresión” -se le quebró la voz- “como hicieron por mí los capitanes de zona”.

En diciembre, fue nombrada Héroe Cotidiano de 2022 por United Way del condado de Jackson.

Ella y Marchetti han reconstruido su casa de Brandon Way con materiales resistentes al fuego, como pasarelas de hormigón -en lugar de cubiertas o pasarelas de madera- y revestimientos de compuesto de hormigón.

La semana pasada se celebró en Angelo’s Pizza, en Phoenix, la 100ª reunión de capitanes de zona y supervivientes.

Lo pagó Muebles Garrison, un negocio que perdió dos puntos de venta en el incendio.

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